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14 août 2009 5 14 /08 /août /2009 10:06

La planète Mars n'a décidemment pas fini de nous surprendre… L'exploration de cette planète se poursuit et révèle de nouvelles informations ou confirme certaines hypothèses.

 

Des chercheurs américains ont décelé, grâce à des images transmises par le satellite Mars Reconnaissance Orbiter, les traces d'un ancien lac sur Mars.

 

Voilà plus de trois milliards d'années, un lac couvrait le fond d'un canyon long d'environ cinquante kilomètres. D'après les estimations de l'équipe de Gaetano Di Achille de l'Université du Colorado aux Etats-Unis d'Amérique, ce lac était profond de cinq cents mètres et s'étendait sur quelque deux cents kilomètres carrés (ce qui représente un peu plus du tiers de la superficie du lac Léman).

 

Depuis août 2005, ce petit orbiteur, muni d'une caméra très perfectionnée, survole la planète Mars à basse altitude. L'analyse de ces images extrêmement précises, permet de situer ce lac dans la région de Shalbatana Vallis. Le canyon, qui a été creusé sous l'action de l'eau, s'ouvrait sur une vallée plus large dans laquelle se trouvaient d'abondants dépôts de sédiments. Ces derniers formaient un grand delta. Cela implique qu'un autre lac plus grand couvrait aussi ce secteur.

 

Les travaux de datation indiquent que le lac Shalbatana s'est formé durant la période de l'Hespérien soit il y a 3,4 milliards d'années. Or jusqu'à présent les planétologues estimaient que la planète Mars était devenue froide et asséchée depuis environ trois cents millions d'années. Ce lac, qui est donc relativement récent, prouve le contraire.

 

Toutefois, cette information n'est pas totalement une découverte. Une équipe d'astronomes français avait, en effet, déjà révélé, il y a quatre ans, l'existence d'anciens lacs datant de la même période dans la région de Valles Marineris. Il s'agit plutôt d'une confirmation que d'une découverte.

 

La découverte viendra sans doute de l'analyse qui pourra être réalisée sur les dépôts sédimentaires de ces paléolacs. Sur notre Planète Bleue, les deltas et les lacs sont de lieux riches en fossiles. C'est pourquoi, il est permis d'espérer que la mission américaine M.S.L., qui partira en 2011 pour Mars, nous donnera la réponse tant attendue : la vie sur Mars a-t-elle jamais existé ? Il ne nous reste plus qu'à attendre le secret des deltas du lac…

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Published by Clélie - dans Pêle-mêle
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